Una galaxia condenada a desaparecer

Unas observaciones astron√≥micas han permitido captar detalles de un drama c√≥smico a gran escala: una galaxia afrontando su inminente ca√≠da hacia el coraz√≥n del c√ļmulo de Fornax, atrapada por la intensa gravedad de esta aglomeraci√≥n de galaxias.

El C√ļmulo de Fornax (el Horno) ‚ÄĒque se encuentra en la constelaci√≥n del mismo nombre‚ÄĒ es una agrupaci√≥n de galaxias situada apenas a 60 millones de a√Īos-luz de la Tierra. Esto significa que se ve muy grande en el cielo nocturno, extendi√©ndose a trav√©s de un √°rea 100 veces m√°s grande que la ocupada por la Luna llena. Con cientos de galaxias miembros, el C√ļmulo de Fornax es el segundo c√ļmulo gal√°ctico m√°s poblado (despu√©s del C√ļmulo de Virgo) en un radio de 100 millones de a√Īos-luz alrededor de nosotros.

En el C√ļmulo de Fornax destacan las galaxias NGC 1399 y NGC 1404. Estas se atraen mutuamente por efecto de la fuerza de gravedad y la interacci√≥n extrae gas desde NGC 1404, una galaxia el√≠ptica m√°s peque√Īa.

NGC 1427A, una galaxia irregular y peque√Īa, parecida a la Gran Nube de Magallanes, est√° cayendo hacia el coraz√≥n del c√ļmulo gal√°ctico a una velocidad de 2,2 millones de kil√≥metros por hora. Esta precipitada carrera hacia la destrucci√≥n culminar√° con la ruptura irremediable de la galaxia, que ser√° desgarrada por la interacci√≥n gravitacional de las otras galaxias.

La observaci√≥n se ha realizado con la C√°mara de Energ√≠a Oscura (DECam) de 570 megap√≠xeles, uno de los generadores de im√°genes de campo amplio de mayor rendimiento del mundo, como parte de un estudio sobre la energ√≠a oscura. Financiada por el Departamento de Energ√≠a de los Estados Unidos (DOE) y construida y probada en el Fermilab del DOE, DECam fue manejada por el DOE y la Fundaci√≥n Nacional de Ciencia (NSF) del mismo pa√≠s entre 2013 y 2019. Entre la multitud de sus logros, las observaciones con DECam han ayudado a los astr√≥nomos a descubrir en el C√ļmulo de Fornax cerca de 300 galaxias enanas de las que se desconoc√≠a su existencia.

Actualmente la DECam se utiliza en distintos programas que cubren una amplia gama de investigaciones científicas.

Al igual que otros instrumentos similares, DECam captura im√°genes de grandes √°reas del cielo nocturno, permitiendo a los astr√≥nomos comprender las estructuras del universo a grandes escalas. Este tipo de estudios tambi√©n ayudan a identificar objetos astron√≥micos intrigantes, a los que vale la pena hacer observaciones de seguimiento. Los telescopios m√°s poderosos de la Tierra solo pueden estudiar una peque√Īa porci√≥n del cielo nocturno en un momento determinado, por lo que los astr√≥nomos suelen utilizar estos estudios para encontrar objetos que sean lo suficientemente interesantes como para observarlos en detalle. (Fuente: NOIRLab / NSF)