Recuperan ADN nuclear de varios individuos neandertales

La menos conocida de las galer√≠as de la Cueva Mayor en la Sierra de Atapuerca en Espa√Īa es la llamada Galer√≠a de las Estatuas. El nombre le viene de unas grandes estalagmitas que se formaron all√≠ gota a gota hace m√°s de un mill√≥n de a√Īos. A esas formaciones calc√°reas se les atribu√≠a la capacidad de hablar y aparecen en cr√≥nicas antiguas haciendo profec√≠as. En la ‚ÄúDescripci√≥n de la Cueva llamada de Atapuerca‚ÄĚ de los ingenieros Sampayo y Zuazn√°var (1868) pueden verse grabados de las ‚Äúestatuas‚ÄĚ.

Esta galería se comunicaba con el exterior en la época de los neandertales, pero luego la boca se rellenó y la cavidad quedó aislada, de manera que cuando llegaron los Homo sapiens a Atapuerca ya no pudieron entrar y ver las viejas columnas. A este lugar se accede ahora por el interior de la Cueva Mayor.

Finalmente, sobre el lugar donde habían vivido los neandertales se formó un suelo estalagmítico, es decir, una gruesa plancha de calcita, que selló para siempre el yacimiento.

En las excavaciones que se realizan desde el a√Īo 2008 en la Galer√≠a de las Estatuas, se han recuperado restos de los animales consumidos por los neandertales y sus herramientas l√≠ticas, adem√°s de una falange de pie indiscutiblemente neandertal.

Debido a su total aislamiento, los sedimentos del yacimiento de la Galería de las Estatuas han mantenido constantes sus condiciones de humedad y de temperatura y no han sufrido ninguna alteración por agentes naturales o por intervenciones humanas modernas, lo que hace de Estatuas el yacimiento perfecto para excavar.

El equipo de Atapuerca mantiene una colaboraci√≥n de a√Īos con Matthias Meyer, investigador senior del grupo de gen√©tica evolutiva del Instituto Max Planck de Antropolog√≠a Evolutiva que dirige Svante P√§√§bo (Premio Princesa de Asturias) en Leipzig, Alemania. Esta larga colaboraci√≥n ha producido resultados espectaculares en el yacimiento de la Sima de los Huesos, que tambi√©n se localiza en la Cueva Mayor. El ADN mitocondrial y el ADN nuclear humanos m√°s antiguos se han recuperado en la Sima de los Huesos a partir de f√≥siles.

El ADN mitocondrial se encuentra en las mitocondrias, que son unos org√°nulos que producen la energ√≠a de la c√©lula. Es m√°s f√°cil secuenciar completo el ADN mitocondrial que el ADN nuclear porque hay muchas mitocondrias en cada una de las c√©lulas del cuerpo, y porque su longitud es de solo 16.000 pares de bases (las ‚Äúletras‚ÄĚ de la secuencia de ADN). El ADN nuclear es el de los cromosomas. Solo se encuentra en el n√ļcleo celular y es mucho m√°s largo: 3.200 millones de pares de bases. El ADN mitocondrial se trasmite solo por v√≠a materna, mientras que el ADN nuclear se trasmite por v√≠a paterna y materna. Estas razones hacen que el ADN nuclear sea mucho m√°s informativo que el mitocondrial, pero al mismo tiempo enormemente m√°s dif√≠cil (y costoso) de secuenciar.

Recientemente, el equipo dirigido por Matthias Meyer ha explorado la posibilidad de obtener ADN directamente de los sedimentos, sin necesidad de tomar muestras en huesos humanos, que faltan en la mayoría de los yacimientos. En un estudio anterior se demostró que era posible recuperar ADN mitocondrial de los sedimentos, pero faltaba conseguirlo con el ADN nuclear.

La temperatura es un factor de primer orden en la conservaci√≥n de la mol√©cula de ADN: a mayor temperatura, mayor degradaci√≥n de la mol√©cula. Por eso, cuanto m√°s al norte est√© el yacimiento, mejor ser√° la conservaci√≥n. Siberia es el lugar ideal para recuperar ADN antiguo pero, por sus especiales caracter√≠sticas, la Galer√≠a de las Estatuas ofrec√≠a una oportunidad √ļnica de obtener ADN procedente del sedimento en una regi√≥n situada en latitudes templadas.

En un nuevo estudio, que se publica en Science, y que ha liderado Benjamin Vernot, del equipo de Matthias Meyer, se ha logrado obtener ADN mitocondrial y ADN nuclear en dos yacimientos de los montes Altai en Siberia (cuevas Denisova y Chagyrscaya), y también en la Galería de las Estatuas de la Cueva Mayor. Este logro puede sin lugar a dudas calificarse de histórico, porque abre de par en par la puerta a futuras investigaciones. Ya no hacen falta fósiles humanos para identificar a los moradores de una cueva prehistórica.

Siempre, claro est√°, que las condiciones de conservaci√≥n sean tan buenas como las de la Galer√≠a de las Estatuas‚Ķ y siempre que la excavaci√≥n se haga de forma extremadamente cuidadosa para que no se alteren esas condiciones. Y en efecto, en Estatuas se ha excavado todos estos a√Īos pensando en esa posibilidad, por lo que se ha renunciado a desobstruir la entrada de la Galer√≠a y comunicarla con el exterior. Esta estrategia de excavaci√≥n, la de acceder al yacimiento realizando un largo recorrido por el interior de la cueva, ha hecho que la tarea sea m√°s complicada, pero los resultados del nuevo estudio publicado en Science demuestran que ha merecido la pena el esfuerzo. Desde el a√Īo 2020, se excava tambi√©n la parte del yacimiento que qued√≥ al otro lado del ‚Äútap√≥n‚ÄĚ de la entrada, en lo que ahora es la ladera de la sierra, con resultados muy interesantes.

El equipo internacional de cient√≠ficos tambi√©n incluye, entre otros, a Arantza Aranburu y Asier G√≥mez-Olivencia, de la Universidad del Pa√≠s Vasco (UPV/EHU), as√≠ como a Jos√© Mar√≠a Berm√ļdez de Castro, Adri√°n Pablos y Nohemi Sala, del Centro Nacional de Investigaci√≥n sobre la Evoluci√≥n Humana (CENIEH), en Espa√Īa. La parte espa√Īola del equipo de investigaci√≥n est√° liderada por Juan Luis Arsuaga, director cient√≠fico del Museo de la Evoluci√≥n Humana de Burgos.

¬ŅQu√© nos dice el ADN de los neandertales de la Galer√≠a de las Estatuas? Para empezar, se ha recuperado en los sedimentos tanto ADN nuclear como ADN mitocondrial de varios individuos. El ADN del individuo m√°s antiguo perteneci√≥ a un var√≥n neandertal de raigambre antigua. Est√° datado en aproximadamente 110.000 a√Īos, pero su estirpe se origin√≥ antes, hace unos 130.000 a√Īos. La fecha que se ha calculado para esa ‚Äúradiaci√≥n‚ÄĚ (que es como se llama t√©cnicamente a un conjunto de l√≠neas que se separan de un antepasado com√ļn) coincide con el inicio del √ļltimo periodo c√°lido entre dos glaciaciones. Puede que la radiaci√≥n y la mejor√≠a clim√°tica tengan algo que ver, porque los grandes cambios ambientales producen grandes cambios ecol√≥gicos, que afectan a la evoluci√≥n de muchas especies.

Algunos miles de a√Īos despu√©s, nos encontramos en la Galer√≠a de las Estatuas unos neandertales gen√©ticamente diferentes, pertenecientes a una segunda radiaci√≥n. De estos neandertales nuevos que sustituyeron a los antiguos se ha identificado a lo largo de la secuencia estratigr√°fica el ADN de por lo menos cuatro mujeres. Las m√°s modernas datan de hace unos 80.000 a√Īos. El clima hab√≠a cambiado para entonces, porque ya hab√≠a empezado el √ļltimo ciclo glaciar. De nuevo, la relaci√≥n entre clima y evoluci√≥n humana es muy sugerente.

Los neandertales de la √ļltima glaciaci√≥n se conocen informalmente como ‚Äúcl√°sicos‚ÄĚ. Son los m√°s estudiados y los que presentan los rasgos m√°s marcados. Adem√°s, hay una caracter√≠stica de los neandertales ‚Äúcl√°sicos‚ÄĚ que es muy importante: tuvieron los cerebros m√°s grandes de toda la evoluci√≥n humana, m√°s grandes incluso que los nuestros. (Fuente: UPV/EHU)

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