Nuevo telescopio para buscar asteroides peligrosos

Un telescopio de prueba de la Agencia Espacial Europea (ESA), alojado en el Observatorio de La Silla del Observatorio Europeo Austral (ESO) en Chile, ya ha visto la “primera luz‚ÄĚ; que es lo que se dice cuando un nuevo telescopio se utiliza por primera vez para observar el firmamento.

Este telescopio, denominado TBT2 (Test-Bed Telescope 2) por ser el segundo de su clase tras el construido por la ESA en Espa√Īa, es un proyecto en colaboraci√≥n con el Observatorio Europeo Austral (ESO) para vigilar el cielo en busca de objetos cercanos a la Tierra que puedan suponer un riesgo para nuestro planeta. El telescopio de 56 cm se utilizar√° junto a un telescopio parejo id√©ntico situado en la Estaci√≥n de Seguimiento de Sat√©lites de Espacio Profundo de Cebreros que la ESA tiene en Espa√Īa.

‚ÄúEl proyecto es un banco de pruebas para demostrar las capacidades necesarias para detectar y realizar observaciones de seguimiento de objetos cercanos a la Tierra de forma eficiente‚ÄĚ, afirma Clemens Heese, Jefe de la Secci√≥n de Tecnolog√≠as √ďpticas de la ESA, que lidera el proyecto TBT.

‚ÄúAunque los telescopios en s√≠ tengan un dise√Īo bastante est√°ndar, nos permitir√°n desarrollar y probar algoritmos, operaciones remotas y t√©cnicas de procesamiento de datos que nuestra futura red de telescopios Flyeye utilizar√° para llevar a cabo estudios nocturnos automatizados de todo el cielo‚ÄĚ.

Instalar y conseguir la primera luz con el telescopio en La Silla durante la pandemia de COVID-19 supuso un gran reto, algo que solo fue posible gracias al excepcional esfuerzo y compromiso de todos los implicados que trabajaron bajo normativas especiales que garantizaran la seguridad de todos los presentes en el observatorio de Chile.

En la actualidad conocemos más de 900 000 asteroides en nuestro Sistema Solar, de los cuales más de 25 000 son objetos cercanos a la Tierra ya que su órbita los aproxima a ella. Más de 1000 de estos objetos están en la lista de riesgos de la ESA, lo que significa que debemos vigilarlos con observaciones de seguimiento en sus pasos cercanos con la Tierra.

Los objetos m√°s grandes son, afortunadamente, m√°s f√°ciles de detectar, por lo que sus √≥rbitas ya se han estudiado a fondo. No obstante, los objetos peque√Īos y medianos son mucho m√°s numerosos en el sistema solar y estos todav√≠a pueden causar un grave da√Īo, ya que quedan muchos por descubrir.

‚ÄúPara poder calcular el riesgo que suponen estos objetos potencialmente peligrosos del sistema solar, primero necesitamos tener un censo de dichos objetos‚ÄĚ, afirma Ivo Saviane, director del Observatorio de La Silla del ESO. ‚ÄúEl proyecto TBT es un paso en esa direcci√≥n‚ÄĚ, a√Īade.

En la actualidad, los astr√≥nomos utilizan telescopios tradicionales con un estrecho campo de visi√≥n para detectar objetos amenazadores provenientes del sistema solar. Dado que estos telescopios solo pueden observar una peque√Īa porci√≥n del cielo a la vez, resulta un proceso lento y tedioso.

Como parte del esfuerzo global para acelerar y mejorar esta b√ļsqueda, la ESA est√° desarrollando el telescopio Flyeye. Su dise√Īo inspirado en los ojos de algunos insectos le proporciona un campo de visi√≥n mucho m√°s amplio, lo que le permite abarcar grandes regiones del firmamento de forma mucho m√°s r√°pida que los de dise√Īo tradicional.

As√≠, cada noche, una futura red de estos telescopios Flyeye escanear√° el cielo en busca de objetos extra√Īos, se√Īalando autom√°ticamente los que supongan un riesgo de impacto y avisando a los investigadores a la ma√Īana siguiente. El primer Flyeye est√° ya en construcci√≥n y est√° previsto que se instale en la cima de una monta√Īa de Sicilia, Italia, en 2022.

La red estar√° totalmente automatizada. Un programa inform√°tico coordinar√° la planificaci√≥n y realizaci√≥n de las observaciones y se√Īalar√° cualquier descubrimiento amenazador.

Los datos recogidos se enviarán al Centro de Planetas Menores, con las subsiguientes observaciones de seguimiento para comprender mejor las órbitas de estos objetos cercanos a la Tierra y su probabilidad de impacto.

Se espera que el telescopio del banco de pruebas de La Silla entre en funcionamiento rutinario a finales de este a√Īo. (Fuente: ESA)

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