Los mundos que ahora explorar√° la sonda espacial Juno

Lanzada al espacio in 2011, la nave Juno de la NASA lleg√≥ al planeta J√ļpiter en julio de 2016. La misi√≥n principal se completar√° en julio de 2021.

Ante el buen estado de salud de la Juno, la NASA ha autorizado una prolongaci√≥n de su tiempo de servicio. El orbitador planetario m√°s distante de la agencia espacial estadounidense continuar√° ahora su investigaci√≥n del planeta m√°s grande del sistema solar hasta septiembre de 2025, o hasta el fin de la vida de la nave. Esta prolongaci√≥n le da a la Juno la oportunidad de explorar todo el sistema joviano (J√ļpiter, sus lunas e incluso sus anillos, mucho menos vistosos que los de Saturno pero tambi√©n interesantes) con m√ļltiples encuentros planeados para tres de las m√°s intrigantes lunas galileanas de J√ļpiter: Gan√≠medes, Europa e √ćo.

“Desde su primera √≥rbita en 2016, Juno ha proporcionado una revelaci√≥n tras otra sobre el funcionamiento interno de este enorme gigante gaseoso”, destaca Scott Bolton del Instituto de Investigaci√≥n del Sudoeste en San Antonio (Estados Unidos) y miembro del equipo cient√≠fico de la Juno. “Con la misi√≥n extendida, responderemos a las preguntas fundamentales que surgieron durante la misi√≥n principal de la Juno, y al mismo tiempo iremos m√°s all√° del planeta para explorar el sistema de anillos de J√ļpiter y los sat√©lites galileanos”.

La misi√≥n extendida incluye 42 √≥rbitas adicionales, incluyendo sobrevuelos cercanos de los ciclones polares del norte de J√ļpiter; sobrevuelos de Gan√≠medes, Europa e √ćo; as√≠ como la primera exploraci√≥n extensiva de los tenues anillos que rodean el planeta.

La enigm√°tica Gran Mancha Azul de J√ļpiter, una zona aislada con un intenso campo magn√©tico situada cerca del ecuador del planeta, ser√° el objetivo de una inspecci√≥n magn√©tica de alta resoluci√≥n espacial durante seis sobrevuelos a principios de la nueva etapa de exploraci√≥n. A medida que la √≥rbita de Juno cambie, realizar√° varios sobrevuelos de las lunas, concretamente 2 en Gan√≠medes, 3 en Europa y 11 en √ćo, as√≠ como m√ļltiples pasos a trav√©s de los tenues anillos de J√ļpiter.

Juno tambi√©n pasar√° por unas nubes de iones en forma de anillo en torno a √ćo y a Europa, en m√ļltiples ocasiones, caracterizando el entorno de radiaci√≥n cerca de estos sat√©lites. Los datos que recoja ayudar√°n a planificar mejor las misiones de la pr√≥xima generaci√≥n de sondas espaciales al sistema joviano, concretamente la Europa Clipper de la NASA y la JUpiter ICy moons Explorer (JUICE) de la ESA (Agencia Espacial Europea). (Fuente: NCYT de Amazings)