La luna de J√ļpiter Europa brilla

La luna Europa orbita alrededor de J√ļpiter soportando implacables dosis de radiaci√≥n. J√ļpiter golpea la superficie de Europa noche y d√≠a con electrones y otras part√≠culas, ba√Ī√°ndola en radiaci√≥n de alta energ√≠a. Pero a medida que estas part√≠culas alcanzan la superficie de la luna, tambi√©n pueden estar haciendo algo inesperado: hacer que Europa brille en la oscuridad.

Una nueva investigaci√≥n de cient√≠ficos del Laboratorio de Propulsi√≥n a Chorro de la NASA en el sur de California detalla por primera vez c√≥mo se ver√≠a este resplandor, y lo que podr√≠a revelar sobre la composici√≥n del hielo existente en la superficie de Europa, una luna que posee un oc√©ano l√≠quido bajo √©l. Diferentes compuestos salinos reaccionan de manera diferente a la radiaci√≥n y emiten su propio brillo √ļnico. A simple vista, este resplandor se ver√≠a a veces ligeramente verde, a veces ligeramente azul o blanco y con diferentes grados de brillo, dependiendo del material que sea.

Los cient√≠ficos utilizan un espectr√≥metro para separar la luz en longitudes de onda y conectar las distintas “firmas”, o espectros, a diferentes composiciones de hielo. La mayor√≠a de las observaciones con un espectr√≥metro sobre una luna como Europa se toman usando la luz solar reflejada en su cara diurna, pero estos nuevos resultados dan informaci√≥n sobre c√≥mo se ver√≠a Europa en la oscuridad.

“Pudimos predecir que este brillo del hielo en la zona nocturna podr√≠a proporcionar informaci√≥n adicional sobre la composici√≥n de la superficie de Europa. Y la forma en que esa composici√≥n var√≠a podr√≠a darnos pistas sobre si Europa alberga condiciones adecuadas para la vida”, dijo Murthy Gudipati del JPL, autor principal del trabajo publicado en la revista Nature Astronomy.

Esto se debe a que Europa tiene un océano interior masivo y global que podría filtrarse a la superficie a través de la gruesa corteza de hielo de la luna. Analizando la superficie, los científicos pueden aprender más sobre lo que hay debajo.

Los cient√≠ficos han deducido, a partir de observaciones anteriores, que la superficie de Europa podr√≠a estar formada por una mezcla de hielo y sales com√ļnmente conocidas en la Tierra, como el sulfato de magnesio (sal de Epsom) y el cloruro de sodio (sal de mesa). La nueva investigaci√≥n muestra que la incorporaci√≥n de esas sales en el hielo de agua en condiciones similares a las de Europa y rociarlas con radiaci√≥n produce un resplandor.

Eso no fue una sorpresa. Es fácil imaginar una superficie irradiada que brilla. Los científicos saben que el brillo es causado por electrones energéticos que penetran en la superficie, energizando las moléculas que están debajo. Cuando esas moléculas se relajan, liberan energía en forma de luz visible.

“Pero nunca imaginamos que ver√≠amos lo que terminamos viendo”, dijo Bryana Henderson del JPL, quien fue co-autora de la investigaci√≥n. “Cuando probamos nuevas composiciones de hielo, el brillo se ve√≠a diferente. Y todos nos quedamos mir√°ndolo un rato y luego dijimos, ‘Esto es nuevo, ¬Ņverdad? Esto es definitivamente un brillo diferente’. As√≠ que lo apuntamos con un espectr√≥metro, y cada tipo de hielo ten√≠a un espectro diferente”.

Una luna que es visible en un cielo oscuro puede no parecer inusual; vemos nuestra propia luna porque refleja la luz del sol. Pero el resplandor de Europa es causado por un mecanismo completamente diferente, dijeron los científicos. Imaginen una luna que brilla continuamente, incluso en su lado nocturno, el lado que está alejado del Sol.

“Si Europa no estuviera bajo esta radiaci√≥n, se ver√≠a como vemos a nuestra luna, oscura en el lado de la sombra”, dijo Gudipati. “Pero debido a que es bombardeada por la radiaci√≥n de J√ļpiter, brilla en la oscuridad”.

La pr√≥xima misi√≥n insignia de la NASA, la Europa Clipper, observar√° la superficie de esta luna a lo largo de m√ļltiples sobrevuelos mientras orbita J√ļpiter. Los cient√≠ficos de la misi√≥n est√°n revisando los hallazgos de los autores para evaluar si ser√≠a detectable un resplandor por los instrumentos cient√≠ficos de la nave. Es posible que la informaci√≥n reunida por la nave espacial se pueda comparar con las mediciones de la nueva investigaci√≥n para identificar los componentes salinos de la superficie de la luna o acotar lo que pueden ser. (Fuente: NCYT Amazings)

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