Gases de efecto invernadero retenidos durante 400.000 a√Īos en el permafrost

Casi una cuarta parte de la tierra del hemisferio norte tiene bajo ella permafrost (tierra, sedimentos y material p√©treo mezclados con hielo en el subsuelo). Hay grandes extensiones de permafrost en Alaska, Siberia y el √Ārtico canadiense, donde las persistentes temperaturas g√©lidas han mantenido aprisionados en el permafrost restos de plantas y animales descompuestos, ricos en carbono.

Se calcula que hay más de 1.400 gigatoneladas de carbono atrapadas en el permafrost de la Tierra. Una gigatonelada equivale a mil millones de toneladas. A medida que el calentamiento global avanza y el permafrost se descongela, este carbono podría liberarse y escapar a la atmósfera en forma de dióxido de carbono y metano, dos gases con efecto invernadero, amplificando significativamente el cambio climático global. Sin embargo, es muy poco lo que se ha sabido acerca de la estabilidad actual o pasada del permafrost.

Ahora, unos ge√≥logos del Instituto Tecnol√≥gico de Massachusetts (MIT) en Estados Unidos, el Boston College de Estados Unidos y otras entidades, han reconstruido la historia del permafrost en el √ļltimo mill√≥n y medio de a√Īos. Los investigadores analizaron dep√≥sitos en cuevas del oeste de Canad√° y encontraron pruebas de que, entre 1,5 millones y 400.000 a√Īos atr√°s, el permafrost era propenso a descongelarse, incluso en las latitudes altas del √Ārtico. Desde entonces, sin embargo, el deshielo del permafrost se ha limitado a las regiones sub√°rticas.

Los resultados sugieren que el permafrost del planeta pas√≥ a un estado m√°s estable hace unos 400.000 a√Īos, y que desde entonces y hasta pr√°cticamente hoy ha sido menos susceptible de descongelarse. En este estado m√°s estable, el permafrost probablemente ha retenido gran parte del carbono que ha acumulado durante este tiempo. Todo apunta a que ha tenido pocas oportunidades de liberarlo gradualmente.

“La estabilidad de los √ļltimos 400.000 a√Īos puede jugar en contra nuestra, ya que ha permitido que el carbono se acumule de forma constante en el permafrost durante este tiempo. El deshielo actual podr√≠a provocar una liberaci√≥n de carbono a la atm√≥sfera mucho mayor que en el pasado”, explica David McGee, profesor en el MIT y coautor del estudio. (Fuente: NCYT de Amazings)

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