El inesperado vulcanismo colosal del Marte antiguo

Muchas cuencas que en estudios cient√≠ficos previos se consider√≥ que eran depresiones dejadas por impactos de asteroides en la superficie marciana hace varios miles de millones de a√Īos, ahora se est√°n revelando como calderas volc√°nicas. Todo apunta a que el Planeta Rojo tuvo un pasado mucho m√°s violento de lo cre√≠do.

El equipo de Patrick Whelley, ge√≥logo del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA en Greenbelt, Maryland, Estados Unidos, analiz√≥ la topograf√≠a y la composici√≥n mineral de una parte de una regi√≥n del norte de Marte llamada Arabia Terra. Y ha encontrado pruebas de que, hace unos 4.000 millones de a√Īos, esa zona experiment√≥ miles de “supererupciones”, las mayores erupciones volc√°nicas conocidas, a lo largo de un periodo de 500 millones de a√Īos.

Cada una de esas supererupciones fue tan potente que liberó una masa enorme de polvo y gases en el aire, bloqueando la luz solar y sometiendo el planeta a un clima global alterado, durante décadas.

Despu√©s de expulsar al exterior una cantidad de gas y roca fundida equivalente al contenido de 400 millones de piscinas ol√≠mpicas, y de extender un grueso manto de cenizas hasta miles de kil√≥metros del lugar de la supererupci√≥n, un volc√°n de esta magnitud se derrumba sobre s√≠ mismo en un agujero gigante, que es el que se identifica con la estructura volc√°nica denominada “caldera”. Las calderas, que tambi√©n existen en la Tierra, pueden medir decenas de kil√≥metros de extremo a extremo. Las siete calderas de Arabia Terra que han sido estudiadas por el equipo de Whelley fueron confundidas durante mucho tiempo con depresiones dejadas por impactos de asteroides.

Whelley y sus colegas buscaron y hallaron evidencias de la ceniza volcánica. Calcularon la cantidad de erupciones de esa clase necesarias para producir el espesor de ceniza revelado por sus análisis. Resultó que hubo miles de tales erupciones.

En la Tierra, la √ļltima supererupci√≥n volc√°nica ocurri√≥ hace unos 75.000 a√Īos en Sumatra, Indonesia. La supererupci√≥n lanz√≥ la colosal cantidad de 2.800 kil√≥metros c√ļbicos de magma, y dej√≥ una gruesa capa de ceniza sobre todo el sur de Asia. En comparaci√≥n, la cantidad de magma expulsado durante la erupci√≥n del Krakatoa en Indonesia en 1883, una de las mayores erupciones documentadas en la historia, fue de unos 12 kil√≥metros c√ļbicos.

Llama la atenci√≥n que Marte, siendo m√°s peque√Īo que la Tierra, haya registrado una actividad volc√°nica tan intensa. De hecho, el mayor volc√°n del sistema solar est√° en Marte. Este volc√°n, llamado Olympus Mons, es 100 veces mayor en volumen que el mayor volc√°n de la Tierra, el Mauna Loa en Haw√°i. (Fuente: NCYT de Amazings)

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