Cuevas submarinas donde trabajaron los primeros americanos

Un equipo de exploradores de cuevas submarinas en México ha hecho descubrimientos arqueológicos sin precedentes en algunos de los lugares más inaccesibles de la Tierra que desentrañan misterios clave sobre los primeros habitantes del hemisferio occidental, según los expertos internacionales que han estudiado los yacimientos.

Los hallazgos revelan nuevos detalles sobre importantes facetas de la vida de estos primeros americanos, sobre los que no se sabía casi nada anteriormente. También abren nuevas y raras áreas de exploración arqueológica.

En el primer estudio sobre los nuevos descubrimientos, publicado en la revista Science Advances, investigadores de Canadá y Estados Unidos, en colaboración con las autoridades culturales de México, muestran que lo descubierto representa las minas de ocre más antiguas que se conocen en América.

Estos hallazgos únicos explican por primera vez la existencia de evidencias de actividad humana antigua y de restos en las cuevas sumergidas. Los hallazgos previamente reportados incluyen a Naia, el nombre dado al esqueleto más completo de entre los primeros americanos, que aclara cómo se pobló el hemisferio occidental por primera vez.

Si bien Naia contribuyó a comprender cuáles fueron sus antepasados, el aumento de la población y el desarrollo de estos primeros americanos, se sabía poco acerca de por qué ella y sus contemporáneos se arriesgaron a entrar en el laberinto de cuevas que se encuentran bajo la superficie de la península de Yucatán. Con la exploración de estos nuevos yacimientos apenas comenzando, el potencial de que se desvelen aún más misterios es enorme.

Las entradas de las cuevas en superficie están a 8-10 kilómetros tierra adentro de las playas que atraen a tantos visitantes a la península de Yucatán, pero no habían sido exploradas completamente.

En 2017, un equipo de buzos exploradores de cuevas submarinas se adentró mucho más en una de las cuevas de lo que lo habían hecho otros, navegando varios kilómetros bajo el agua por pasajes tan estrechos como 70 cm.

Habiendo explorado cientos de kilómetros de cuevas submarinas en las que nunca antes habían entrado los humanos, los buzos reconocieron que el paisaje subterráneo submarino había sido alterado de forma poco natural, lo que indicaba que no eran las primeras personas que habían estado en estas cuevas. Más tarde se supo que los anteriores visitantes estuvieron allí hace 10.000 años o más.

Los buzos trasladaron el descubrimiento a las autoridades mexicanas, así como a los expertos de las disciplinas académicas necesarias para comprender plenamente su significado.

Durante casi 100 inmersiones que sumaron más de 600 horas, los buzos recogieron muestras, capturaron más de 20.000 fotografías y reunieron horas de filmación en vídeo de 360 grados para permitir a los investigadores no buceadores visitar y estudiar virtualmente el sitio, utilizando representaciones visuales en 3D y auriculares de realidad virtual para interpretar mejor los descubrimientos.

Hasta ahora se sabe que los pasajes de las cuevas estuvieron una vez secos, pero al subir el nivel del mar la mayoría de las cuevas se inundaron hace unos 8.000 años, creando las condiciones ideales para preservar las actividades humanas.

Por el momento se han explorado, cartografiado, fotografiado e investigado unos 7.000 metros de pasajes subterráneos inundados en tres sistemas de cuevas, y se han encontrado minas en unos 900 metros.

Esto ha revelado por primera vez sitios mineros notablemente preservados que incluyen lechos y fosas de extracción de ocre, herramientas de excavación, escombros destrozados que han sido apilados por el esfuerzo humano, marcadores de navegación y hogares de fuego.

En algunas zonas, el techo de la cueva todavía está visiblemente ennegrecido por lo que parece ser el hollín de los pequeños incendios.

La evidencia de la antigua exploración y explotación de las cuevas abarca un período de muchas generaciones a lo largo de unos 2.000 años y data de entre 12.000 y 10.000 años atrás. Esto fue 8.000 años antes del establecimiento de la cultura maya por la que la región es bien conocida, con los bien conservados sitios arqueológicos de Tulum y Chichén Itzá.

El momento y la duración de la extracción del ocre coinciden con el inicio de importantes cambios ecológicos, la elevación del nivel del mar y la extinción de la megafauna, como los perezosos terrestres gigantes y los tigres de dientes de sable.

Ahora, por primera vez, sabemos por qué la gente de esta época asumiría el enorme riesgo y esfuerzo de explorar estas cuevas traicioneras. Al menos una razón fue la de localizar y extraer el ocre rojo, un pigmento mineral muy valorado y utilizado ampliamente por los primeros habitantes del hemisferio occidental. Restos de al menos nueve individuos de la época preinundada se habían encontrado anteriormente en los sistemas de cuevas sumergidas desde hacía mucho tiempo, en la península de Yucatán. Se había especulado sobre lo que los habría llevado a lugares tan complejos y peligrosos, ya fuera como el refugio temporal, el agua dulce o el entierro de restos humanos, etc., pero ninguna de las especulaciones anteriores estaba bien fundamentada por las pruebas arqueológicas.

Ahora tenemos pruebas de una fuente de ocre rojo para el período. Es la mina de ocre más antigua conocida en América y la primera del período Paleoindio. A pesar del uso ubicuo y sostenido del ocre que se conocía anteriormente entre los pueblos paleoindios, no había prácticamente ninguna prueba arqueológica disponible hasta ahora sobre los primeros métodos de prospección y extracción de ocre en las Américas.

El descubrimiento tiene el potencial de ayudarnos a entender las complejidades sociales y de comportamiento de los primeros habitantes de la región.

Esta nueva investigación muestra que el ocre era de gran importancia, si no esencial, para la cultura y la vida de los paleoamericanos, dado que estaban dispuestos a correr enormes riesgos para conseguirlo. El ocre rojo es la pintura inorgánica más comúnmente identificada, utilizada a lo largo de la historia de la humanidad. Se considera un componente clave del desarrollo evolutivo humano y de la complejidad del comportamiento. Los minerales de ocre se recogieron para su uso en pinturas rupestres, prácticas mortuorias, objetos pintados y adornos personales. Incluso pueden haber tenido cualidades medicinales.

La actividad minera de hace más de 10.000 años también muestra la aplicación temprana de principios geológicos que no fueron reconocidos formalmente hasta el siglo XVII.

Junto con la exploración del Hoyo Negro, donde se encontraron los restos de Naia, la exploración de estas cuevas está avanzando en las técnicas de investigación, especialmente utilizando fotogrametría 3D y realidad virtual.

La abundancia y diversidad de los restos animales y vegetales encontrados en estas cuevas sumergidas permite a los científicos recrear cómo era el entorno para los americanos de la Edad de Hielo.

En la península de Yucatán hay casi 2.000 km de sistemas de cuevas submarinas conocidos que los investigadores y científicos de la exploración de cuevas confían en que darán lugar a nuevos e importantes descubrimientos.

La cartografía y el estudio continuos de la actividad minera en esas y otras cuevas revelarán el alcance de la actividad, lo que proporcionará una visión poco frecuente de esos primeros habitantes de las Américas. También contribuirá a la comprensión de esta primitiva industria minera y a la aplicación de los principios geológicos a la prospección y explotación de este valioso recurso.

Los exploradores y científicos están trabajando para lograr una comprensión más completa de la compleja red de ríos subterráneos del este de la península de Yucatán, tanto en lo que respecta a la historia que contienen como a los sistemas vivos contemporáneos que sustentan.

Uno de los objetivos futuros será datar con mayor precisión el momento de la antigua actividad minera y cuando la gente estaba allí.

La comparación con la información sobre los entornos del pasado permitirá comprender el impacto del cambio ecológico por la actividad humana y el impacto de la actividad humana en los ecosistemas de la península de Yucatán. (Fuente: NCYT Amazings)