Crean un antiviral muy potente contra el dengue

Cada a√Īo, el dengue contagia a hasta 400 millones de personas, hace enfermar a hasta 100 millones y mata a miles de personas. Los s√≠ntomas de la enfermedad incluyen la fiebre alta y el dolor muscular y articular agudo. Asimismo, algunos pacientes sufren hemorragias subcut√°neas o fugas capilares.

Detr√°s del origen de la afecci√≥n se encuentra el virus del dengue, transmitido por un mosquito, presente en pr√°cticamente todas las regiones tropicales y subtropicales y, en particular, en Latinoam√©rica y Asia. La frecuencia de brotes contin√ļa aumentando y se espera que el virus afecte a millones de personas en las d√©cadas venideras, a medida que el virus se propaga a otras regiones debido al cambio clim√°tico global y a otras tendencias globales. En 2019, la Organizaci√≥n Mundial de la Salud (OMS) ya incluy√≥ el dengue en su lista de ¬ęDiez cuestiones de salud que la OMS abordar√° este a√Īo¬Ľ.

En la actualidad, no existen fármacos antivirales que puedan prevenir o tratar el dengue. Esto puede cambiar gracias al descubrimiento revolucionario de los equipos dirigidos por Johan Neyts (Instituto Rega de la Universidad Católica de Lovaina en Bélgica) y Patrick Chaltin (CD3/CISTIM Leuven vzw), impulsado en cooperación con un equipo con Marnix van Loock (Janssen Pharmaceutica, N.V.) a la cabeza.

¬ęEl nuevo antiviral cuenta con un mecanismo √ļnico¬Ľ, explica el profesor Johan Neyts del Instituto Rega. ¬ęJunto con el grupo de investigaci√≥n del profesor Ralf Bartenschlager de la Universidad de Heidelberg en Alemania, hemos demostrado que nuestro inhibidor impide la interacci√≥n entre dos prote√≠nas v√≠ricas que forman parte de una especie de copiadora del material gen√©tico del virus. Si se bloquea esta interacci√≥n, el virus ya no puede replicar su material gen√©tico. Como resultado, no se crean nuevas part√≠culas v√≠ricas¬Ľ.

Con la colaboración adicional del profesor Xavier de Lamballerie (Universidad de Aix-Marsella en Francia), el equipo demostró que en los experimentos el antiviral era muy efectivo frente a todas las cepas conocidas del virus del dengue.

Los investigadores tambi√©n ensayaron el inhibidor en ratones. Suzanne Kaptein (Instituto Rega de la Universidad Cat√≥lica de Lovaina): ¬ęSe ha comprobado que incluso una peque√Īa dosis del medicamento administrado por v√≠a oral es muy eficaz. Adem√°s, el tratamiento contin√ļa siendo efectivo cuando ya se ha llegado al pico de la infecci√≥n. En esos casos, la cantidad de part√≠culas v√≠ricas en sangre disminuy√≥ dr√°sticamente en las 24 horas siguientes al inicio del tratamiento. Esto pone de manifiesto la alt√≠sima potencia de este medicamento antiviral¬Ľ.

La investigación con ratones apunta a que el inhibidor también podría ser utilizado con fines preventivos. Estos hallazgos son motivo de optimismo, ya que la vacuna del dengue existente solo brinda una protección parcial.

El profesor Johan Neyts (Universidad Cat√≥lica de Lovaina) explica: ¬ęLos medicamentos para el dengue potentes y seguros que puedan administrarse f√°cilmente en forma de pastillas podr√≠an ofrecer a cualquier persona una protecci√≥n efectiva durante un per√≠odo de tiempo determinado. Piensen en las personas que viven en √°reas en las que haya un foco de dengue actual: podr√≠an tomar un medicamento para el dengue durante unos pocos d√≠as o semanas. A su vez, los comprimidos podr√≠an proteger a los viajeros o trabajadores de las ONGs durante su estancia en regiones de riesgo elevado¬Ľ.

Este fármaco antiviral se desarrollará en una formulación fácil de administrar que pueda ser optimizada para el tratamiento y la prevención de la enfermedad en regiones tropicales y subtropicales en las que el dengue sea endémico.

El desarrollo del antiviral ha sido un largo trayecto, tal como subraya el profesor Neyts. ¬ęComenzamos este proyecto en 2009. En primer lugar, examinamos muchas miles de mol√©culas en una librer√≠a de compuestos del Centro para el Dise√Īo y Descubrimiento de F√°rmacos (Centre for Drug Design and Discovery, CD3) a fin de dar con una o m√°s mol√©culas capaces de inhibir el virus en c√©lulas cultivadas en laboratorios. En otras palabras: comenzamos a buscar una aguja en un pajar. Tan pronto como fuimos capaces de identificar dichas mol√©culas, los qu√≠micos m√©dicos del CD3 pudieron comenzar a trabajar con ellas. Estos crearon numerosas versiones de las mol√©culas para incrementar su eficacia contra el virus¬Ľ.

Existen cuatro tipos de virus del dengue, y la mol√©cula debe ser igual de efectiva contra los cuatro, a√Īade Patrick Chaltin del Centro para el Dise√Īo y Descubrimiento de F√°rmacos. ¬ęLograr el objetivo no fue tarea f√°cil: el proceso de optimizaci√≥n inclu√≠a aproximadamente 2000 pasos. Los a√Īos de colaboraci√≥n intensiva acaban de dar sus frutos: un potente inhibidor del dengue que estamos orgullosos de presentar¬Ľ.

Desde 2013, unos científicos de Janssen Pharmaceutica entre quienes figuran Marnix Van Loock, Olivia Goethals y Tim Jonckers, han colaborado estrechamente con los equipos de la Universidad Católica de Lovaina y han acelerado el perfeccionamiento ulterior de las series químicas.

La Universidad Cat√≥lica de Lovaina y CD3 tambi√©n albergan planes ambiciosos para luchar contra otros virus. En primer lugar, est√°n buscando medicamentos antivirales de amplio espectro contra los coronavirus. Patrick Chaltin explica: ¬ęEn el futuro, queremos desarrollar una gama de mol√©culas antivirales para luchar contra las distintas familias de virus con potencial pand√©mico, as√≠ que no se trata √ļnicamente de los coronavirus. Esto requerir√° unos recursos financieros considerables, que estamos intentando recaudar en la actualidad¬Ľ.

El equipo de investigaci√≥n expone los detalles del nuevo f√°rmaco antiviral en la revista acad√©mica Nature, bajo el t√≠tulo ‚ÄúA pan-serotype dengue virus inhibitor targeting the NS3‚ÄďNS4B interaction‚ÄĚ. (Fuente: KU Leuven)