Astr贸nomos descubrieron indicios de vida en las nubes de Venus

Un grupo de expertos hall贸 por primera vez fuera de la Tierra una mol茅cula llamada Fosfina, posiblemente creada por microbios o bacterias

Un grupo de astr贸nomos descubri贸 en las nubes 谩cidas de Venus un gas llamado fosfina que indica que los microbios pueden habitar en el vecino inh贸spito de la Tierra, un claro indicio de la presencia de vida m谩s all谩 de nuestro planeta, seg煤n un estudio publicado el lunes en Nature Astronomy.

La 鈥減resencia aparente鈥 de fosfina fue detectada en las capas nubosas de Venus y podr铆a deberse a un fen贸meno desconocido o a una forma de vida, de acuerdo a los cient铆ficos. Los investigadores se帽alaron que en la Tierra, la fosfina es producida por bacterias que prosperan en entornos sin ox铆geno.

El equipo cient铆fico internacional detect贸 por primera vez la fosfina usando el telescopio James Clerk Maxwell en Hawai y lo confirm贸 usando el radiotelescopio Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) en Chile.

鈥淢e sorprendi贸 mucho, de hecho qued茅 pasmada鈥, dijo la astr贸noma Jane Greaves de la Universidad de Cardiff en Gales, autora principal de la investigaci贸n publicada en la revista Nature Astronomy.

La existencia de vida extraterrestre durante mucho tiempo ha sido una de las cuestiones fundamentales de la ciencia. Los cient铆ficos han utilizado sondas y telescopios para buscar 鈥渂iofirmas鈥, signos indirectos de vida, en otros planetas y lunas de nuestro sistema solar y m谩s all谩.

鈥淐on lo que sabemos actualmente de Venus, la explicaci贸n m谩s plausible de la fosfina, por fant谩stica que parezca, es la vida鈥, dijo la astrof铆sica molecular del Instituto de Tecnolog铆a de Massachusetts y coautora del estudio, Clara Sousa-Silva.

鈥淒ebo enfatizar que la vida, como explicaci贸n de nuestro descubrimiento, debe ser, como siempre, la 煤ltima posibilidad鈥, agreg贸 Sousa-Silva. 鈥淓sto es importante porque, si es fosfina, y si es vida, significa que no estamos solos. Tambi茅n significa que la vida misma debe ser muy com煤n y debe haber muchos otros planetas habitados en toda nuestra galaxia鈥.

La fosfina, un 谩tomo de f贸sforo con tres 谩tomos de hidr贸geno unidos, es altamente t贸xica para las personas.

Los telescopios terrestres como los que se utilizan en esta investigaci贸n ayudan a los cient铆ficos a estudiar la qu铆mica y otras caracter铆sticas de los objetos celestes.

Se observ贸 fosfina en 20 partes por mil millones en la atm贸sfera de Venus, una concentraci贸n m铆nima. Greaves dijo que los investigadores examinaron posibles fuentes no biol贸gicas como vulcanismo, meteoritos, rayos y varios tipos de reacciones qu铆micas, pero ninguna parec铆a viable.

La investigaci贸n contin煤a para confirmar la presencia de vida o encontrar una explicaci贸n alternativa.

Venus es el vecino planetario m谩s cercano a la Tierra. Similar en estructura pero ligeramente m谩s peque帽o que la Tierra, es el segundo planeta desde el sol. La Tierra es la tercera. Venus est谩 envuelto en una atm贸sfera espesa y t贸xica que atrapa el calor. Las temperaturas de la superficie alcanzan los 880 grados Fahrenheit (471 grados Celsius), lo suficientemente calientes como para derretir el plomo.

鈥淪olo puedo especular sobre qu茅 vida podr铆a sobrevivir en Venus, si es que est谩 all铆. Ninguna vida podr铆a sobrevivir en la superficie de Venus, porque es completamente inh贸spita, incluso para bioqu铆micas completamente diferentes a la nuestra鈥, Sousa-Silva dijo. 鈥淧ero hace mucho tiempo, Venus podr铆a haber tenido vida en su superficie, antes de que un efecto invernadero descontrolado dejara a la mayor parte del planeta completamente inhabitable鈥.

La prueba del 谩cido

Algunos cient铆ficos han sospechado que las nubes altas de Venus, con temperaturas suaves de alrededor de 30 grados Celsius, podr铆an albergar microbios a茅reos que podr铆an soportar una acidez extrema. Estas nubes contienen aproximadamente un 90% de 谩cido sulf煤rico. Los microbios terrestres no podr铆an sobrevivir a esa acidez.

鈥淪i se trata de microorganismos, tendr铆an acceso a algo de luz solar y agua, y tal vez vivir铆an en gotitas de l铆quido para evitar deshidratarse, pero necesitar铆an alg煤n mecanismo desconocido para protegerse contra la corrosi贸n por 谩cido鈥, dijo Greaves.

En la Tierra, los microorganismos en ambientes 鈥渁naer贸bicos鈥 – ecosistemas que no dependen del ox铆geno – producen fosfina. Estos incluyen plantas de alcantarillado, pantanos, arrozales, marismas, sedimentos lacustres y los excrementos y tractos intestinales de muchos animales. La fosfina tambi茅n surge de forma no biol贸gica en ciertos entornos industriales.

Para producir fosfina, las bacterias terrestres toman fosfato de minerales o material biol贸gico y agregan hidr贸geno.

鈥淗emos hecho todo lo posible para explicar este descubrimiento sin la necesidad de un proceso biol贸gico. Con nuestro conocimiento actual de la fosfina, Venus y la geoqu铆mica, no podemos explicar la presencia de fosfina en las nubes de Venus. Eso no significa es vida. Simplemente significa que alg煤n proceso ex贸tico est谩 produciendo fosfina, y nuestra comprensi贸n de Venus necesita mejorar鈥, dijo Clara Sousa-Silva.

Venus deber铆a ser hostil a la fosfina. Su superficie y atm贸sfera son ricas en compuestos de ox铆geno que reaccionar铆an r谩pidamente con la fosfina y la destruir铆an.

鈥淎lgo debe estar creando fosfina en Venus tan r谩pido como se est谩 destruyendo鈥, dijo la coautora del estudio Anita Richards, astrof铆sica asociada con la Universidad de Manchester en Inglaterra.

Si bien las naves espaciales rob贸ticas anteriores han visitado Venus, es posible que se necesite una nueva sonda para confirmar la vida.

鈥淎fortunadamente, Venus est谩 justo al lado鈥, dijo Sousa-Silva. 鈥淎s铆 que, literalmente, podemos ir y comprobar鈥.